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Aceite esencial del árbol del té: Los mejores usos, beneficios y efectos

¿Qué es el árbol del té? ¿Es realmente un árbol?

Sí, realmente existe el árbol del té. Aunque, para ser más precisos, en realidad es una planta, y sus hojas tampoco se utilizan para producir el té del desayuno.

Lo que sí produce es un aceite esencial que parece ser un arma muy potente contra una serie de enfermedades y afecciones médicas. También se puede utilizar para hacer un excelente desinfectante de manos, y la pandemia de Covid nos enseñó lo valioso que puede ser.

Ahora que hemos despertado su interés, conozcamos más sobre la misteriosa planta del árbol del té y el aceite que se obtiene de ella

 tea tree

El extrañamente llamado árbol del té

Se podría pensar que la planta Camellia sinensis es la que más merece el nombre de "árbol del té", ya que casi todos los tés tradicionales -negro, verde, blanco y oolong- se derivan de las hojas de esa planta asiática.

Pero el explorador británico James Cook adoptó el nombre primero.

Desde hacía siglos, las sociedades indígenas australianas utilizaban las hojas de una planta silvestre por sus propiedades medicinales, principalmente el aceite de sus hojas machacadas para tratar los resfriados y curar las heridas. La planta, conocida como Melaleuca alternifolia, es un arbusto alto de la familia del mirto. Es originaria de las zonas pantanosas y costeras de Australia.

En el siglo XVI, Cook estuvo en el este de Australia y observó que la gente preparaba un té curativo con la planta. Según cuenta la historia, los hombres de Cook hicieron su propio té con las hojas, y apodaron a la planta "árbol del té".

 

Cook llevó la planta a Gran Bretaña, donde se dice que un médico confirmó las propiedades medicinales del árbol del té. De hecho, Cook describió la planta en un libro titulado Tea Plants of the South Pacific, impreso en 1777. Pero no fue hasta el siglo XX cuando se "descubrió" que la capacidad curativa del árbol del té tenía un atractivo generalizado y comercial.

 

El aceite del árbol del té se hace popular

El mérito inicial de la popularidad moderna del aceite del árbol del té corresponde a un químico australiano, Arthur Penfold. Reconoció la promesa de las propiedades antisépticas del árbol del té y comenzó a realizar ensayos científicos con pacientes humanos. Esos ensayos demostraron que el aceite del árbol del té era trece veces más potente que el antiséptico más popular de la época, el ácido carbólico, e incluso era eficaz contra uno de los azotes de la época, la fiebre tifoidea.

Durante la Segunda Guerra Mundial, todos los soldados australianos llevaban aceite de árbol de té en sus botiquines. Esto hizo que otras fuerzas aliadas conocieran el aceite y sus propiedades; se cree que ese conocimiento contribuyó a un aumento del interés occidental por el árbol del té después de la guerra.

 

¿Cómo se produce el aceite esencial del árbol del té?

En realidad, no es difícil hacer el aceite del árbol del té - es decir, si usted tiene algunas hojas de la planta del árbol del té. Sólo hay que limpiarlas, cocerlas al vapor, recoger el vapor y dejar que el aceite se separe del agua.

Así es como lo extraen los profesionales.

Utilizan un proceso llamado destilación al vapor, que no es muy diferente del método de bricolaje que hemos descrito. El vapor se hace pasar por las hojas y otras partes de la planta del árbol del té; los componentes del aceite se condensan, se recogen, se separan y se refinan. El aceite esencial destilado por vapor, si el proceso se realiza correctamente, es puro y no está diluido.

 

Las importantes propiedades del aceite del árbol del té

Se ha descubierto que el aceite esencial del árbol del té, a veces conocido como aceite de melaleuca, contiene docenas de terpenos. Estos son los compuestos naturales que determinan el aroma y la apariencia de una planta, pero también son responsables de muchos de los beneficios para la salud y el bienestar de la planta.

Quizá los dos terpenos más importantes del aceite del árbol del té sean el terpinen-4-ol y el 1,8-cineol. Se les atribuyen la mayoría de las propiedades medicinales clave de este AE.

El terpinen-4-ol es el componente dominante del aceite esencial del árbol del té. Se ha demostrado que tiene una fuerte actividad antibacteriana, antiinflamatoria, antioxidante, antiséptica y antiparasitaria; cualquiera de ellas lo convertiría en un tratamiento eficaz para una serie de problemas médicos. La combinación la convierte en un arma especialmente valiosa contra muchas más afecciones y enfermedades. Nos referiremos a menudo a estas propiedades cuando veamos los usos del aceite del árbol del té con más detalle.

El 1,8-cineol también tiene importantes propiedades antiinflamatorias, antimicrobianas y antisépticas, y además puede funcionar como analgésico (calmante del dolor), antiespasmódico y expectorante.

En conjunto, estos dos terpenos que se encuentran en el aceite esencial del árbol del té son herramientas poderosas como tratamientos primarios o complementarios para todo tipo de problemas médicos.

 

Usos y beneficios del aceite esencial del árbol del té

El aceite del árbol del té se utiliza hoy en día de diferentes maneras. Puede ser un limpiador y desinfectante eficaz, es un ingrediente en muchos productos de salud y belleza, proporciona un aroma terroso (algunos lo adoran, otros lo odian) cuando se utiliza en un difusor de aceite esencial - y, por supuesto, se valora principalmente por los muchos beneficios potenciales para la salud y el bienestar que proporciona cuando se utiliza por vía tópica.

Uso externo del aceite esencial del árbol del té

Antes de entrar en detalles, una advertencia muy importante. La mayoría de los aceites esenciales, incluido el aceite del árbol del té, pueden causar irritación de la piel o reacciones más graves si se aplican directamente sobre la piel. El uso tópico inteligente de un AE requiere una dilución previa; unas pocas gotas de aceite esencial de árbol de té mezcladas con una cucharada de aceite portador, como el aceite de coco o el aceite de almendras dulces, antes de la aplicación tópica serán suficientes, especialmente para quienes tienen la piel sensible.

 

Tratamiento de cortes y heridas

Es de esperar que una sustancia antibacteriana sea una buena opción para prevenir la infección después de sufrir un corte. Estarías en lo cierto.

El aceite del árbol del té se ha utilizado con ese fin durante cientos de años, y ahora tenemos investigaciones que demuestran que no es sólo un remedio popular. Realmente funciona. La capacidad antimicrobiana del aceite funciona especialmente bien contra las infecciones por estafilococos, como el S. aureus y el S. epidermidis, sin arriesgar la resistencia a los antibióticos que siempre es una posibilidad cuando se utilizan antibióticos con receta para tratar las infecciones.

Cuando se añade el poder antiinflamatorio del aceite, el aceite esencial de árbol de té se convierte en una excelente opción para el tratamiento de heridas e infecciones más graves, incluso las causadas por la bacteria MRSA, difícil de controlar. También se ha demostrado que el uso de aceite de árbol de té debajo de los apósitos para heridas disminuye eficazmente el tiempo de cicatrización. 

Tratamiento de las infecciones por hongos y la dermatitis

Los médicos y los expertos en dermatología suelen sugerir remedios de venta libre para dolencias comunes como los hongos en las uñas de las manos y los pies. El aceite del árbol del té podría ser una opción aún mejor. Un estudio comparó la eficacia de este aceite esencial natural con la del medicamento clotrimazol, utilizado habitualmente para este tipo de hongos y que se vende tanto con receta como sin ella. Se encontró que los dos tratamientos eran esencialmente iguales en su rendimiento.

De hecho, la investigación que probó el aceite en casi 100 tipos diferentes de hongos responsables de infecciones fúngicas mostró que el aceite del árbol del té era capaz de inhibir el crecimiento de casi todos ellos. El estudio también arrojó luz sobre otro beneficio potencial del AE; también fue capaz de tratar la caspa.

Dado que la caspa es una forma de dermatitis seborreica, eso plantearía la posibilidad de que el aceite esencial de árbol de té pudiera tratar otros tipos de dermatitis; sin embargo, los informes iniciales indican que la historia es algo complicada.

Se ha demostrado que el aceite ayuda a tratar la dermatitis atópica conocida como eczema, y también puede ser algo eficaz contra otras formas de dermatitis de contacto. Sin embargo, la dermatitis de contacto es también uno de los efectos secundarios que pueden desarrollarse tras el uso repetido del aceite esencial del árbol del té en la piel sensible.

Tratamiento de otras afecciones de la piel

Los beneficios del uso de este aceite esencial siguen llegando. Ya hemos hablado del efecto del aceite del árbol del té sobre las bacterias y los hongos, y resulta que un cóctel de aceites esenciales que incluye el AE del árbol del té parece inhibir completamente el crecimiento del pie de atleta, que puede ser causado por ambos microbios. El aceite también es un arma potente contra el acné, que ha demostrado ser hasta cinco veces más eficaz que un placebo en pruebas comparativas.

Ya hemos mencionado que el terpinen-4-ol de este AE tiene propiedades antiparasitarias, además de sus capacidades antibióticas y curativas. Esto significa que es una buena opción para la prevención y el tratamiento de la sarna, una erupción cutánea causada por pequeños ácaros que se introducen en la piel y causan un intenso picor. También es capaz de aliviar la hinchazón y el picor causados por las picaduras de otros insectos.

Hablando de picores, hay pruebas de que el aceite esencial de árbol de té puede aliviar la piel escamosa y con picores causada por la enfermedad autoinmune de la psoriasis, gracias al poder antiinflamatorio del aceite. También ha demostrado ser eficaz contra los piojos, cuando se combina con el aceite esencial de lavanda.

Por último, aunque no se piense en ellas como "afecciones de la piel", el aceite del árbol del té puede ser un ingrediente activo eficaz en los tratamientos utilizados para controlar el olor corporal y el mal aliento. Muchos vendedores de productos naturales venden desodorantes manufacturados que contienen AE de árbol del té, pero puedes hacer el tuyo propio combinando el aceite esencial con bicarbonato de sodio, almidón de maíz y aceite de coco. Avanzando un poco hacia el norte, hay pruebas de que una gota de aceite del árbol del té mezclada con agua tibia puede ser un eficaz enjuague bucal, capaz de combatir las bacterias que forman la placa en los dientes y causan caries.

Por todas estas razones, usted encontrará a menudo el aceite del árbol del té mezclado en todas las clases de productos del cuidado de la salud y de la piel incluyendo el champú, los toners, las lociones, las cremas y las bombas del baño.

El aceite del árbol del té en la aromaterapia

Ya hemos aludido a esto, pero la aromaterapia con aceite esencial de árbol de té no sería la primera opción de la mayoría de la gente para un ambientador de olor agradable. Huele fresco y terroso, pero a mucha gente puede oler más como medicina que un afrodisíaco.

Incluso así, hay ventajas definidas a usar el aceite del árbol del té en su difusor aromaterapia.

Las propiedades antimicrobianas del terpinen-4-ol pueden purificar el aire, ayudando a mantener una habitación o un hogar libre de muchas bacterias y hongos comunes. También puede eliminar rápidamente los olores a humedad o a "comida estropeada". La inhalación del aceite esencial puede ayudar al cuerpo a combatir todo tipo de invasores, al tiempo que refuerza el funcionamiento del sistema inmunitario. Puede aportar propiedades expectorantes para ayudar a aliviar la congestión nasal y del pecho, y propiedades antiespasmódicas para ayudar a controlar la tos. Y puede potenciar el rendimiento de otros AE cuando se mezclan en un difusor, como la lavanda para aliviar el sueño y la ansiedad, y el eucalipto para el dolor.

De hecho, mezclar el aceite del árbol del té con otros aceites esenciales en un difusor es la mejor manera de experimentar sus beneficios de aromaterapia, sin cansarse rápidamente del olor. Una mezcla que huele de maravilla a la vez que proporciona una gran cantidad de beneficios para la salud y el bienestar: limón, eucalipto, menta y aceite de árbol de té. No hace falta mucho aceite del árbol del té para añadir los numerosos beneficios del AE a los de los otros aceites de bello aroma.

 

Aceite del árbol del té para la limpieza

Comenzamos mencionando la capacidad del aceite esencial del árbol del té para actuar como desinfectante de manos. Esa es una forma de utilizar las propiedades limpiadoras del aceite, pero no es la única.

Las razones por las que el árbol del té es tan eficaz en la desinfección se han tratado ampliamente en las secciones anteriores: los terpenos que contiene lo convierten en un potente agente antibacteriano, antiviral y antiséptico. No sólo puede matar el E. coli y el S. aureus, sino que también se ha demostrado su eficacia contra la neumonía y la gripe. No se ha estudiado específicamente la capacidad del aceite esencial de árbol de té para matar el virus COVID, pero sus propiedades antivirales contra la gripe lo convierten en una opción prometedora.

Es fácil hacer este desinfectante de manos. Basta con combinar los aceites esenciales de lavanda y árbol del té con alcohol etílico y gel de aloe vera, para aplicarlo fácilmente con una botella de chorro. Si sustituyes el alcohol y el aloe vera por agua y vinagre de sidra de manzana, tendrás un estupendo limpiador multiuso que se puede utilizar en casi cualquier lugar con una botella de spray.

No estábamos seguros de dónde poner éste, pero "limpieza" parece encajar. Enjuagar la fruta o la verdura con una mezcla de aceite de árbol de té y agua puede ser una forma estupenda de limpiar el moho superficial de los productos. Sólo asegúrese de enjuagar los alimentos con agua limpia después.

El aceite esencial del árbol del té y tu seguridad

El aceite del árbol del té, como se ha visto, puede proporcionar una amplia gama de beneficios para la salud, pero no siempre es una sustancia benigna.

Ya hemos hablado de la necesidad de diluir el aceite esencial del árbol del té con un aceite portador antes de aplicarlo sobre la piel. De lo contrario, existe el riesgo de sufrir quemaduras, picores e irritaciones. Probar cualquier aceite esencial aplicando un poco en una pequeña zona de la piel con un gotero, antes de un uso más general, es siempre una buena idea.

Es posible que algunas personas se vuelvan alérgicas al AE del árbol del té después de su uso repetido, causando la dermatitis de contacto que mencionamos anteriormente. Si el aceite del árbol del té provoca regularmente una erupción cutánea que pica, debe interrumpirse inmediatamente su uso. Y en algunos casos muy raros, los aceites esenciales de lavanda y del árbol del té han hecho que los niños varones experimenten el desarrollo de ginecomastia prepuberal masculina, una alteración hormonal que puede hacer que les crezcan los pechos. La interrupción del uso de los aceites resolvió el problema.

En cuanto a los niños, el aceite de árbol de té puede ser tóxico si se ingiere, y los efectos son probablemente más pronunciados en los niños. El aceite no debe usarse nunca internamente y debe mantenerse siempre fuera del alcance de los niños. El aceite esencial puede ser incluso más peligroso (como mortal) para las mascotas. El aceite del árbol del té nunca debe administrarse a ellos de ninguna forma, incluida la aplicación tópica.

 

El uso del aceite esencial del árbol del té en aromaterapia es generalmente seguro, pero algunas personas son sensibles a él y pueden desarrollar dolores de cabeza o náuseas tras una exposición continuada. Si utiliza el aceite en un difusor, tenga en cuenta esta posibilidad y apague el aparato inmediatamente si se siente mareado o le duele la cabeza.

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